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Eles foram chamados de “forças especiais” do sistema imunológico: células T assassinas naturais invariantes. Embora existam relativamente poucas delas no corpo, elas são mais poderosas do que muitas outras células imunológicas.

Em experimentos com ratos, os pesquisadores da UCLA mostraram que podem aproveitar o poder das células iNKT para atacar células tumorais e tratar o câncer. O novo método, descrito na revista Cell Stem Cell, suprimiu o crescimento de vários tipos de tumores humanos que haviam sido transplantados para os animais.

“O que é realmente empolgante é que podemos administrar esse tratamento apenas uma vez e aumenta o número de células iNKT a níveis que podem combater o câncer durante a vida do animal “.

Lili Yang, autora sênior do estudo e membro do Eli e do Edythe Broad Center of Regenerative Medicine and Stem Cell Research, UCLA

Os cientistas levantaram a hipótese de que as células iNKT poderiam ser uma arma útil contra o câncer, porque foi demonstrado que elas são capazes de atingir muitos tipos de câncer ao mesmo tempo; uma diferença da maioria das células imunes, que reconhecem e atacam apenas um tipo específico de célula cancerígena por vez. Mas a maioria das pessoas tem quantidades muito baixas de células iNKT; menos de 0,1% das células sanguíneas são células iNKT na maioria dos casos.

Ainda assim, Yang e seus colegas sabiam que estudos clínicos anteriores mostraram que pacientes com câncer com níveis naturalmente mais altos de células iNKT geralmente vivem mais do que aqueles com níveis mais baixos de células.

“São células muito poderosas, mas estão naturalmente presentes em um número tão pequeno no sangue humano que geralmente não fazem diferença terapêutica”, disse Yang, que também é professor assistente de microbiologia, imunologia e genética molecular da UCLA e um membro do UCLA Jonsson Comprehensive Cancer Center.

O objetivo dos pesquisadores era criar uma terapia que aumentasse permanentemente a capacidade do corpo de produzir naturalmente mais células iNKT. Eles começaram com células-tronco hematopoiéticas; células encontradas na medula óssea que podem se duplicar e se tornar todos os tipos de sangue e células imunológicas, incluindo as células iNKT. Os pesquisadores modificaram geneticamente as células-tronco para que fossem programadas para se transformarem em células iNKT.

Eles testaram as células resultantes, chamadas células T killer invariantes naturais invariantes projetadas por células-tronco hematopoéticas, ou células HSC-iNKT, em camundongos com medula óssea humana e cânceres humanos; mieloma múltiplo (um câncer no sangue) ou melanoma (um câncer sólido no tumor) e estudou o que aconteceu com o sistema imunológico dos camundongos, os cânceres e as células HSC-iNKT após a integração na medula óssea.

Eles descobriram que as células-tronco se diferenciavam normalmente em células iNKT e continuavam produzindo células iNKT pelo resto da vida dos animais, o que geralmente durava cerca de um ano.

“Uma vantagem dessa abordagem é que é uma terapia celular única que pode fornecer aos pacientes um suprimento vitalício de células iNKT”, disse Yang.

Enquanto os camundongos sem os transplantes de células-tronco manipuladas tinham níveis quase indetectáveis ​​de células iNKT, naqueles que receberam transplantes de células-tronco manipuladas, as células iNKT compunham até 60% da contagem total de células T do sistema imunológico. Além disso, os pesquisadores descobriram que podiam controlar esses números através da engenharia das células-tronco hematopoiéticas originais.

Finalmente, a equipe descobriu que, tanto no mieloma múltiplo quanto no melanoma, as células HSC-iNKT suprimiram efetivamente o crescimento do tumor.

Os co-primeiros autores do estudo são Yanni Zhu, cientista do projeto da UCLA, e Drake Smith, estudante de doutorado da UCLA.

É necessário mais trabalho para determinar como as células HSC-iNKT podem ser úteis no tratamento do câncer em humanos e se o aumento do número de células HSC-iNKT pode causar efeitos colaterais a longo prazo. Mas Yang disse que células-tronco hematopoéticas coletadas de uma pessoa com câncer ou de um doador compatível podem ser usadas para projetar células HSC-iNKT no laboratório.

O procedimento para o transplante de células-tronco na medula óssea dos pacientes já está bem estabelecido como tratamento para muitos tipos de câncer no sangue.

Texto traduzido do site News Medical

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