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À medida que os humanos diminuem a biodiversidade cortando florestas e construindo mais infraestrutura, eles aumentam o risco de pandemias de doenças como a COVID-19. Muitos ecologistas há muito suspeitavam disso, mas um novo estudo ajuda a revelar o porquê: enquanto algumas espécies estão se extinguindo, aquelas que tendem a sobreviver e prosperar – ratos e morcegos, por exemplo – têm maior probabilidade de hospedar patógenos potencialmente perigosos que podem causar o pule para os humanos.

A análise de cerca de 6.800 comunidades ecológicas em 6 continentes se soma a um crescente corpo de evidências que conecta tendências no desenvolvimento humano e perda de biodiversidade a surtos de doenças – mas não chega a projetar onde novos surtos de doenças podem ocorrer.

“Há décadas que alertamos sobre isso”, diz Kate Jones, modeladora ecológica da University College London e autora do estudo, publicado em 5 de agosto na Nature 1 . “Ninguém prestou atenção.”

Jones faz parte de um grupo de pesquisadores que há muito vem investigando as relações entre biodiversidade, uso da terra e doenças infecciosas emergentes. Seu trabalho voou quase sempre abaixo do radar, mas agora, enquanto o mundo cambaleia com a pandemia COVID-19, os esforços para mapear os riscos em comunidades em todo o mundo e projetar onde as doenças são mais prováveis ​​de surgir estão assumindo o centro do palco.

Na semana passada, a Plataforma Intergovernamental de Políticas Científicas sobre Biodiversidade e Serviços Ecossistêmicos (IPBES) hospedou um workshop online sobre o nexo entre a perda de biodiversidade e doenças emergentes. A meta da organização agora é produzir uma avaliação especializada da ciência subjacente a essa conexão antes de uma cúpula das Nações Unidas em Nova York, planejada para setembro, onde os governos devem assumir novos compromissos para preservar a biodiversidade.

Outros estão pedindo um curso de ação mais amplo. Em 24 de julho, um grupo interdisciplinar de cientistas, incluindo virologistas, economistas e ecologistas, publicou um ensaio na Science 2 , argumentando que os governos podem ajudar a reduzir o risco de futuras pandemias controlando o desmatamento e restringindo o comércio de animais selvagens, que envolve a venda e o consumo de animais selvagens – e frequentemente raros – que podem hospedar patógenos perigosos.

A maioria dos esforços para prevenir a propagação de novas doenças tende a se concentrar no desenvolvimento de vacinas, diagnóstico precoce e contenção, mas isso é como tratar os sintomas sem abordar a causa subjacente, diz Peter Daszak, zoólogo da organização não governamental EcoHealth Alliance em Nova York , que presidiu ao workshop do IPBES. Ele diz que COVID-19 ajudou a esclarecer a necessidade de investigar o papel da biodiversidade na transmissão de patógenos.

O trabalho mais recente da equipe de Jones reforça a necessidade de ação, diz Daszak. “Estamos procurando maneiras de mudar o comportamento que beneficiaria diretamente a biodiversidade e reduziria os riscos à saúde.”

Risco de concentração

Pesquisas anteriores mostraram que surtos de doenças como a síndrome respiratória aguda grave (SARS) e a gripe aviária que passam de animais para humanos aumentaram nas últimas décadas 3 , 4. É provável que este fenômeno seja o resultado direto do aumento do contato entre humanos, vida selvagem e gado, à medida que as pessoas se mudam para áreas não desenvolvidas. Essas interações acontecem com mais frequência na fronteira da expansão humana por causa das mudanças na paisagem natural e do aumento dos encontros com animais. Um estudo publicado em abril por pesquisadores da Universidade de Stanford, na Califórnia, descobriu que o desmatamento e a fragmentação do habitat em Uganda aumentaram os encontros diretos entre primatas e as pessoas, à medida que os primatas se aventuravam para fora da floresta para invadir plantações e as pessoas se aventuravam a coletar madeira 5 .

Mas uma questão fundamental na última década foi se o declínio da biodiversidade que inevitavelmente acompanha a expansão humana na fronteira rural aumenta o pool de patógenos que podem passar dos animais para os humanos. O trabalho de Jones e outros 6 sugere que a resposta em muitos casos é sim, porque uma perda na biodiversidade geralmente resulta em algumas espécies substituindo muitas – e essas espécies tendem a ser as que hospedam patógenos que podem se espalhar para os humanos.

Para sua análise mais recente, Jones e sua equipe compilaram mais de 3,2 milhões de registros de várias centenas de estudos ecológicos em locais ao redor do mundo, variando de florestas nativas a áreas agrícolas e cidades. Eles descobriram que as populações de espécies conhecidas por hospedar doenças transmissíveis aos humanos – incluindo 143 mamíferos como morcegos, roedores e vários primatas – aumentaram conforme a paisagem mudou de natural para urbana, e conforme a biodiversidade em geral diminuiu.

O próximo passo para a equipe de Jones é examinar a probabilidade de transmissão de doenças para a população humana. O grupo já fez esse tipo de avaliação para surtos de vírus Ebola na África, criando mapas de risco baseados em tendências de desenvolvimento, a presença de prováveis ​​espécies hospedeiras e fatores socioeconômicos que determinam o ritmo em que um vírus pode se espalhar uma vez que entre no população humana 7 . Os mapas de risco do grupo capturados com precisão onde ocorreram surtos na República Democrática do Congo (RDC) nos últimos anos, sugerindo que é possível entender e projetar os riscos com base nas relações entre fatores como uso da terra, ecologia, clima e biodiversidade.

Alguns pesquisadores recomendam cautela ao comunicar que os hotspots de biodiversidade são onde os surtos podem ocorrer. “Francamente, minha preocupação é que as pessoas cortem mais as florestas se for de lá que acham que a próxima pandemia virá”, disse Dan Nepstad, ecologista tropical e fundador do Earth Innovation Institute com sede em San Francisco, Califórnia, uma organização sem fins lucrativos que faz campanha pelo desenvolvimento sustentável. Os esforços para preservar a biodiversidade só funcionarão, diz ele, se abordarem os fatores econômicos e culturais que impulsionam o desmatamento e a dependência dos pobres rurais da caça e do comércio de animais selvagens.

Ibrahima Socé Fall, epidemiologista e chefe das operações de emergência da Organização Mundial da Saúde em Genebra, Suíça, concorda que compreender a ecologia – bem como as tendências sociais e econômicas – da fronteira rural será crucial para projetar o risco de doenças futuras surtos. “O desenvolvimento sustentável é crucial”, diz ele. “Se continuarmos tendo esse nível de desmatamento, mineração desorganizada e desenvolvimento não planejado, teremos mais surtos.”

Esforços de coordenação

Uma mensagem que o próximo relatório do IPBES deve transmitir é que os cientistas e formuladores de políticas precisam tratar a fronteira rural de forma mais holística, abordando questões de saúde pública, meio ambiente e desenvolvimento sustentável em conjunto. No rastro da pandemia COVID-19, muitos cientistas e conservacionistas enfatizaram a contenção do comércio de animais selvagens – uma indústria avaliada em US $ 20 bilhões anuais na China, onde surgiram as primeiras infecções por coronavírus. A China suspendeu temporariamente seu comércio. Mas Daszak diz que a indústria é apenas uma peça em um quebra-cabeça maior que envolve caça, gado, uso da terra e ecologia.

Animais vivos, incluindo vida selvagem local, estão à venda em Bali, na Indonésia
Mercados de vida selvagem como este em Bali, Indonésia, sustentam o sustento de muitas pessoas. Mas também estão sendo investigados como pontos críticos para a transmissão de patógenos. Crédito: Amilia Roso / The Sydney Morning Herald via Getty

“Os ecologistas deveriam trabalhar com pesquisadores de doenças infecciosas, profissionais de saúde pública e médicos para rastrear mudanças ambientais, avaliar o risco de contaminação por patógenos e reduzir atividades humanas de risco”, diz ele.

Daszak foi o autor do ensaio do mês passado na revista Science , que argumentou que os governos poderiam reduzir substancialmente o risco de futuras pandemias como a COVID-19 investindo em esforços para conter o desmatamento e o comércio de vida selvagem, bem como em esforços para monitorar, prevenir e controlar novos surtos de vírus em animais selvagens e animais domésticos. A equipe estimou que o custo dessas ações soaria em US $ 22 bilhões a US $ 33 bilhões anuais, incluindo US $ 19,4 bilhões para acabar com o comércio de carne selvagem na China – um passo que nem todos os especialistas consideram desejável ou necessário – e até US $ 9,6 bilhões para ajudar a conter o desmatamento tropical. O investimento total seria duas ordens de magnitude inferior ao preço de $ 5,6 trilhões estimado para a pandemia de COVID-19, estima a equipe.

Fall diz que a chave é alinhar os esforços do governo e das agências internacionais com foco na saúde pública, saúde animal, meio ambiente e desenvolvimento sustentável. O último surto de ebola na RDC, que começou em 2018 e terminou no mês passado, teve suas raízes não apenas em doenças, mas também no desmatamento, mineração, instabilidade política e movimentação de pessoas. O objetivo deve ser concentrar os recursos nas áreas de maior risco e gerenciar as interações entre as pessoas e os animais, tanto selvagens quanto domésticos, diz Fall.

Com a colaboração certa entre as autoridades de saúde humana, saúde animal e meio ambiente, Fall diz, “você tem alguns mecanismos para alertas precoces”.

Texto retirado de: Nature 584 , 175-176 (2020)doi: 10.1038 / d41586-020-02341-1
Imagem retirada de: Patrick Landmann / Science Photo Library

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