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Recuperação do clima

2021 parece destinado a ser um ano crucial para a luta contra as mudanças climáticas. O presidente eleito dos Estados Unidos, Joe Biden, deixou claro que moverá para restaurar a liderança do país nesse aspecto, inclusive voltando a aderir ao acordo climático de Paris para combater o aquecimento global. (O presidente Donald Trump retirou os Estados Unidos do acordo, e a nação oficialmente deixou o dia após as eleições de 2020). Um momento-chave para as negociações climáticas virá na conferência do clima das Nações Unidas em Glasgow, Reino Unido, em novembro. Os países farão uma nova rodada de promessas de cortes nas emissões de gases de efeito estufa – a primeira desde que assinaram o acordo de Paris em 2015. A União Europeia e a China têm planos ambiciosos para se tornarem neutros em carbono até 2050–60; os cientistas estão esperando para ver se Biden estabelecerá metas semelhantes para os Estados Unidos.

Detetives COVID

Uma força-tarefa criada pela Organização Mundial da Saúde irá para a China em janeiro de 2021 para tentar identificar a origem da pandemia COVID-19. O grupo, que inclui epidemiologistas, virologistas e pesquisadores de saúde pública e animal, começará sua busca em Wuhan, a cidade chinesa onde as infecções pelo coronavírus SARS-CoV-2 foram identificadas pela primeira vez em 2019. Os estágios iniciais do projeto serão observe a carne e os animais vendidos no mercado de Huanan – visitado por muitas das primeiras pessoas que relataram ter COVID-19 – e rastreie suas viagens através da China e além das fronteiras. A descoberta das origens do vírus pode levar anos, mas os especialistas acreditam que algumas novas informações serão divulgadas até o final do ano.

Um policial usando uma máscara facial está atrás de barreiras vermelhas na entrada de um grande mercado coberto
Não está claro se o mercado Huanan em Wuhan, China, foi o marco zero para o SARS-CoV-2. Crédito: Hector Retamal / AFP / Getty

Vacinas e a pandemia

2020 assistiu ao lançamento das primeiras vacinas autorizadas para uso contra COVID-19. A eficácia de várias novas vacinas ficará mais clara no início de 2021. De particular interesse serão os resultados dos ensaios clínicos de fase III de imunizações desenvolvidos pelas empresas farmacêuticas dos EUA Novavax e Johnson & Johnson. É provável que esses jabs sejam mais fáceis de distribuir do que as vacinas baseadas em RNA feitas pela Pfizer – BioNTech e Moderna, que já retornaram resultados da fase III, mas devem ser armazenadas em temperaturas muito baixas. Como naturezafoi para impressão, a vacina Pfizer já tinha autorização de emergência para uso em alguns países. No final do ano passado, a Novavax lançou dois grandes testes de sua vacina de proteína de pico viral no Reino Unido e nos Estados Unidos, que apresentarão um relatório no início de 2021. A empresa poderia produzir até dois bilhões de doses de vacina por ano. A Johnson & Johnson está testando uma versão de injeção única de sua vacina; em contraste, os da Pfizer e Moderna exigem dois.

Unidade de acesso aberto

Todos os olhos estarão voltados para a publicação de ciência em 2021, quando um projeto de acesso aberto de dois anos organizado por alguns dos maiores financiadores de pesquisa do mundo se concretizar. Mais de 20 organizações, incluindo Wellcome em Londres, a Fundação Bill & Melinda Gates em Seattle, Washington, e o financiador nacional holandês NWO, começarão a partir de janeiro a estipular que artigos acadêmicos publicados a partir do trabalho que financiam devem ser imediatamente livres para leitura. A iniciativa, chamada de Plano S, pode significar o fim das assinaturas de periódicos e permitir que qualquer pessoa leia a literatura científica. O Plan S já levou vários títulos – incluindo Nature – a oferecer publicação de acesso aberto pela primeira vez. (A Nature é editorialmente independente de sua editora, Springer Nature.)

Renovação de células-tronco

Os cientistas de células-tronco estarão aguardando ansiosamente as diretrizes atualizadas para pesquisa da Sociedade Internacional para Pesquisa em Células-Tronco (ISSCR). O ISSCR, uma organização de membros, emitiu diretrizes pela última vez há quatro anos. A reformulação, que incluirá orientação sobre estudos de ‘estruturas semelhantes a embriões’ humanas cultivadas a partir de células-tronco in vitro , pode fornecer munição para alongar a ‘regra dos 14 dias’, que determina que os pesquisadores não podem trabalhar com um embrião humano produzido in vitro por mais de duas semanas após a fertilização e está consagrado na lei em muitos países. Estender o limite pode permitir que os cientistas entendam melhor por que tantas gestações precoces terminam em aborto espontâneo.

Tempo crítico para o medicamento para Alzheimer

Os reguladores dos EUA devem decidir se a primeira droga relatada para retardar a progressão da doença de Alzheimer pode ser usada como tratamento. O medicamento, aducanumab, fabricado pela empresa farmacêutica Biogen, é um anticorpo que se liga a uma proteína pegajosa do cérebro chamada amilóide, que muitos cientistas pensam que pode ser o principal desencadeador da doença. As evidências de que a droga funciona são confusas. Dois ensaios clínicos de fase III ofereceram resultados conflitantes, e um painel consultivo independente convocado pela Food and Drug Administration para avaliar a eficácia do medicamento afirma que os dados não apóiam seu uso. As únicas drogas de Alzheimer aprovadas até agora tratam os sintomas cognitivos, como perda de memória, ao invés da progressão da doença.

Marte fica ocupado

A ambiciosa agenda da China para a ciência espacial continua em 2021. Uma sonda chinesa com destino a Marte deve pousar lá em fevereiro. A missão Tianwen-1 procurará água e sinais de vida usando 13 instrumentos, incluindo câmeras, radar e analisadores de partículas. Se for bem-sucedida, será a primeira exploração do planeta vermelho do país e a única vez que uma sonda transportando um orbitador, módulo de pouso e rover pousou lá. Embarcações dos Emirados Árabes Unidos e dos Estados Unidos também devem chegar ao planeta vermelho na mesma época.

Um grande espelho amarelo feito de muitos hexágonos em um padrão de favo de mel faz parte do telescópio James Webb
O telescópio James Webb. Seu espelho e protetor solar serão dobrados durante o lançamento. Crédito: NASA

Lançamento do telescópio há muito esperado

Outubro verá o tão esperado lançamento do Telescópio Espacial James Webb – que seu desenvolvedor, a NASA, chama de “o maior, mais poderoso e complexo telescópio espacial já construído”. O Webb de US $ 8,8 bilhões tentará repetir o sucesso do Telescópio Hubble, que revolucionou a astronomia quando foi lançado em 1990 e fez mais de 1,3 milhão de observações desde então. Webb cobrirá mais comprimentos de onda do que o Hubble, permitindo aos cientistas perscrutar o Universo mais profundamente.

Efeito cascata

Os radioastrônomos podem estar prestes a demonstrar uma nova maneira de detectar ondas gravitacionais, aproveitando estrelas de nêutrons pulsantes como faróis. Ao cronometrar precisamente os sinais desses pulsares, equipes na Europa, América do Norte e Austrália buscam detectar ondulações de longo comprimento de onda produzidas por pares de buracos negros supermassivos enquanto orbitam uns aos outros nos centros de galáxias distantes.

Brexit desconhecidos

Conforme a Nature foi para a imprensa, a União Europeia e o Reino Unido ainda estavam tentando negociar um acordo comercial antes da expiração programada do acordo de transição Brexit em 31 de dezembro. Com ou sem acordo, o Brexit cria incerteza em torno do financiamento da pesquisa e muitas outras questões para os cientistas, e isso continuará em 2021.

Texto retirado de Nature. DOI: https://doi.org/10.1038/d41586-020-03651-0

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