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Embora as vacinas estejam fazendo um trabalho notável em desacelerar a pandemia de COVID-19, pessoas infectadas ainda podem morrer de doenças graves e os novos medicamentos para tratá-las demoram a surgir. O que mata esses pacientes no final não parece ser o vírus em si, mas uma reação exagerada de seu sistema imunológico que leva a uma inflamação massiva e danos aos tecidos.

Ao estudar um tipo de células imunológicas chamadas células T , uma equipe de cientistas de Gladstone descobriu diferenças fundamentais entre os pacientes que superam o COVID-19 grave e aqueles que sucumbem a ele. A equipe, trabalhando junto com pesquisadores da UC San Francisco e da Emory University, também descobriu que pacientes moribundos abrigam um número relativamente grande de células T capazes de se infiltrar no pulmão, o que pode contribuir para a extensa deterioração pulmonar que é uma marca registrada do COVID-19 fatal .

As descobertas, publicadas na revista científica Cell Reports , podem abrir caminho para novos tratamentos. Atualmente, os pacientes hospitalizados por COVID-19 grave recebem principalmente dexametasona, um medicamento usado para reduzir a inflamação.

A dexametasona salvou a vida de muitos pacientes. Mas nem sempre é suficiente. Nosso estudo sugere que também pode ser benéfico impedir diretamente o excesso de células do sistema imunológico, incluindo células T inflamatórias, de entrar no pulmão e causar mais danos. Esta abordagem pode ser um bom complemento para tratamentos anti-inflamatórios para pacientes com COVID-19 na unidade de terapia intensiva. “

Nadia Roan, PhD, Pesquisadora Associada de Gladstone, Autora Sênior e Correspondente do Estudo

O trabalho também pode ajudar no prognóstico da doença.

“Alguns pacientes podem ficar gravemente doentes com o vírus”, diz Warner Greene, MD, PhD, pesquisador sênior da Gladstone e co-autor sênior do estudo. “Estamos em extrema necessidade de maneiras eficazes de antecipar o curso da doença, bem como de aliviar os danos pulmonares em pessoas com COVID-19 grave.”

Um desequilíbrio de células T

As células T são um componente crucial de uma resposta imune bem-sucedida a muitos vírus, incluindo o SARS-CoV-2, o vírus que causa o COVID-19. E eles são marcadamente esgotados do sangue durante COVID-19 grave.

Para caracterizar as características das células T remanescentes, os cientistas obtiveram amostras de sangue coletadas de pacientes com COVID-19 em uma unidade de terapia intensiva (UTI). Enquanto cerca de metade desses pacientes finalmente se recuperou, a outra metade morreu da doença. Ao examinar amostras colhidas em momentos diferentes durante a permanência dos pacientes na UTI, os cientistas foram capazes de discernir tendências que poderiam relacionar ao resultado da doença.

Muito já foi aprendido sobre a resposta imune de pacientes com COVID-19 durante a infecção ativa ou após a convalescença. Por exemplo, estudos de indivíduos convalescentes, incluindo o próprio trabalho anterior de Roan, revelam como o sistema imunológico pode fornecer imunidade de longo prazo. Menos claro, entretanto, é como o sistema imunológico pode proteger de doenças graves ou, inversamente, contribuir para seu agravamento e morte. Para entender a causa das fatalidades, os pesquisadores precisaram comparar os casos graves fatais com os não fatais.

Usando CyTOF, uma técnica implementada no laboratório de Roan que distingue os muitos tipos de células T que circulam no corpo, os cientistas encontraram profundas diferenças entre a resposta das células T dos pacientes da UTI ao vírus.

“A resposta das células T ao SARS-CoV-2 aumentou em pacientes que eventualmente receberam alta da UTI e se recuperaram”, disse Roan, que também é professor associado de urologia na UC San Francisco. “Mas em pacientes que morreram eventualmente, às vezes não conseguimos detectar qualquer resposta das células T, ou sua resposta diminuiu com o tempo.”

As diferenças também se estendem à composição das células T dos pacientes que reconhecem o vírus SARS-CoV-2. Em particular, os pacientes que sobreviveram abrigaram um número crescente de células T chamadas Th1, que são conhecidas como importantes combatentes da infecção viral. A equipe de Roan encontrou características moleculares nas células Th1 que podem explicar por que elas foram capazes de se multiplicar nesses pacientes.

Em contraste, eles descobriram que os pacientes que morreram tinham um número elevado de células T secretando uma molécula inflamatória que contribuiria para o agravamento de sua condição pulmonar. Esses pacientes também possuíam mais células T regulatórias que reconhecem o vírus. As células T reguladoras normalmente ajudam a acalmar a resposta imunológica assim que a infecção diminui.

“Talvez nesses pacientes, as células T regulatórias foram ativadas muito cedo e impediram as células T efetoras de montar uma resposta imunológica adequada ao SARS-CoV-2”, disse Roan. “Isso pode ajudar a explicar a resposta insignificante dos pacientes ao vírus.”

Com base nessas descobertas, os médicos podem prever o curso da doença a partir da abundância relativa de Th1 e células T regulatórias que reconhecem o SARS-CoV-2 no sangue de um paciente.

Roan adverte, no entanto, “Nossas descobertas mostram correlações, não causas. O sistema imunológico é complexo, com muitas partes móveis e possíveis interações entre elas. Provar a causa da fatalidade exigirá mais estudos.”

Estancando o fluxo de células de origem pulmonar

Outra causa potencial de morte que a equipe descobriu foi um aumento nas células T capazes de se infiltrar nos pulmões de pacientes moribundos. Em contraste, essas células diminuíram com o tempo nos pacientes que se recuperaram.

Os cientistas chamam essas células de homing pulmonar de “células T observadoras”, porque são células T que não reconhecem diretamente o vírus SARS-CoV-2.

“Nosso estudo sugere que durante COVID-19 grave, as células T observadoras são recrutadas do sangue para o pulmão, onde podem contribuir para a patologia imunomediada”, diz Roan.

O que desencadeia o aumento de células T observadoras em casos graves de COVID-19 permanece obscuro, mas pode ser em parte mediado por proteínas secretadas pelo pulmão que recrutam essas células. Independentemente disso, conter o fluxo para o pulmão pode ajudar a reduzir os danos pulmonares e acelerar a recuperação de pacientes com doenças graves.

Essa abordagem é particularmente promissora, pois drogas que antagonizam uma molécula encontrada na superfície das células T presentes já foram aprovadas para o tratamento do câncer metastático.

“Nosso próximo passo é testar essas drogas em um modelo de camundongo com COVID-19 grave”, diz Roan. “Esperamos que, após um exame mais minucioso, tais drogas possam ser rapidamente testadas como tratamento adjuvante para COVID-19.”

Texto retirado de News Medical.
Créditos da imagem: Artem Podrez in Pexels.

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