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No final da década de 1980, 15 pessoas saudáveis ​​mudaram-se para novos apartamentos em Salisbury, Reino Unido. No terceiro dia, cada um foi solicitado a cheirar uma solução contendo um coronavírus – um dos vários vírus que causam o resfriado comum. Em seguida, os voluntários passaram três semanas em quarentena na Unidade de Resfriado Comum, parte do Conselho de Pesquisa Médica, onde os pesquisadores monitoraram uma série de sintomas. Alguns participantes do estudo compararam as estadias na Unidade de Resfriado Comum a férias – se sim, foram férias completas com coleta de sangue e lavagens nasais.

Cerca de um ano depois, 14 dos voluntários voltaram para fazer isso novamente. Desta vez, os pesquisadores estavam ansiosos para saber se a exposição dos participantes ao vírus os tornara imunes. A resposta: mais ou menos. Embora não apresentassem sintomas, as análises revelaram que quase todos eles foram infectados antes que seu sistema imunológico pudesse lançar uma defesa eficaz 1 .

Foi uma dica inicial para a resposta a uma pergunta que agora mantém pesquisadores, médicos e políticos acordados à noite: pode o sistema imunológico humano montar uma defesa duradoura contra o vírus pandêmico SARS-CoV-2? A resposta é crucial para entender se uma vacina fornecerá proteção adequada, se aqueles que se recuperaram do COVID-19 podem retornar aos comportamentos pré-pandêmicos e com que rapidez o mundo pode reduzir a ameaça representada pela doença.

Os pesquisadores estão vasculhando os resultados do Common Cold Study e de outros semelhantes, enquanto tentam entender a resposta imunológica humana ao SARS-CoV-2 usando animais e culturas de células, junto com as mais recentes técnicas moleculares. Eles catalogaram respostas de anticorpos e células imunológicas com velocidade incomum, determinaram quais são provavelmente as mais eficazes e elaboraram vacinas e terapias que, em estudos com animais e pequenos estudos em humanos, provocam pelo menos respostas imunológicas de curto prazo. Mas não existe um experimento rápido e simples que possa determinar com firmeza se a imunidade será eficaz ou duradoura. É muito cedo para saber.

“Só o futuro pode nos dizer”, diz Reinhold Förster, imunologista da Hanover Medical School, na Alemanha.

Relatos esporádicos de reinfecção – pessoas se recuperando de COVID-19, apenas para ficarem doentes e com teste positivo para a doença novamente – alimentaram temores de que a imunidade possa ter vida curta. Os meios de comunicação se apegaram a essas notícias e ofereceram previsões sombrias sobre as perspectivas de uma vacina. Mas os cientistas são mais circunspectos.

“Todos estamos ouvindo anedotas, mas não sei se algum de nós sabe o que pensar sobre elas”, diz John Wherry, imunologista da Universidade da Pensilvânia, na Filadélfia. Até agora, os relatos de reinfecção não têm informações suficientes sobre as respostas imunológicas da pessoa para descartar outras possibilidades, diz ele.

Para os cientistas que estão se aprofundando nos detalhes da resposta imunológica ao SARS-CoV-2, os dados até agora não são surpreendentes – e isso é um bom presságio. “Estamos vendo ótimas respostas imunológicas e anticorpos de aparência fantástica. Nós simplesmente não sabemos a longevidade dessa resposta ainda ”, diz Mehul Suthar, um imunologista viral da Emory University em Atlanta, Geórgia. “Infelizmente, isso vai levar tempo.”

Os anticorpos são profissionais da imunidade

O sistema imunológico tem inúmeras maneiras de afastar os invasores virais e impedi-los de retornar. Ele seleciona as células B que produzem anticorpos capazes de se ligar ao vírus. Ele também remove um estoque de células B de memória de longa duração que produzem esses anticorpos e que entram em ação se o vírus voltar. Outra defesa envolve células T, que patrulham o corpo procurando e destruindo células infectadas, para interromper a capacidade de replicação do vírus. Essas células imunológicas também podem durar anos.

A imunidade de longo prazo pode variar de acordo com o tipo e também com o grau de resposta. Os desenvolvedores de vacinas muitas vezes esperam obter o que é conhecido como imunidade esterilizante, uma resposta, normalmente mediada por anticorpos, que pode impedir rapidamente que um vírus que retorna ganhe espaço no corpo. Mas nem todas as vacinas ou infecções produzem os anticorpos neutralizantes necessários para a imunidade esterilizante. O HIV, por exemplo, raramente induz anticorpos neutralizantes 2 , fato que tem complicado os esforços para desenvolver vacinas contra ele.

Os sinais até agora para o SARS-CoV-2 são encorajadores. Várias equipes de pesquisadores foram rápidas em isolar anticorpos neutralizantes de pessoas infectadas com o vírus 3 ; a maioria poderia montar tal resposta de anticorpos dentro de alguns dias de teste positivo. E várias vacinas candidatas contra a SARS-CoV-2 provocam uma forte resposta de anticorpos, um sinal positivo de que as vacinas podem gerar imunidade.

Mas alguns cientistas têm ressalvas sobre os dados preliminares. As respostas de anticorpos tendem a ser mais altas em pessoas com a infecção mais grave. Aqueles com infecções leves – ou seja, a maioria das pessoas que já tiveram COVID-19 – às vezes produzem pequenas quantidades de anticorpos neutralizantes. Esse padrão é freqüentemente observado com vírus: quanto mais longas e graves as infecções têm maior probabilidade de produzir respostas fortes e duráveis. Esta é uma das razões pelas quais os coronavírus do resfriado comum às vezes não produzem imunidade duradoura, diz Shane Crotty, virologista do Instituto La Jolla de Imunologia, na Califórnia.

Um profissional de saúde coleta amostras de sangue de um paciente para um teste de anticorpos contra o coronavírus
Os níveis de anticorpos aumentam logo após uma infecção por coronavírus, mas depois diminuem. Isso pode não ser uma coisa ruim. Crédito: Alessandro Grassani / NYT / Redux / eyevine

Depois, há a questão de quanto tempo os anticorpos duram. Quando os pesquisadores acompanharam os pacientes com COVID-19 ao longo do tempo, eles descobriram que a quantidade de anticorpos atingiu o pico nos dias seguintes ao início dos sintomas e, em seguida, começou a diminuir. Em alguns participantes do estudo, os anticorpos eram praticamente indetectáveis ​​em cerca de três meses 4 , 5 . Vários grandes meios de comunicação relataram isso como uma perda de imunidade, dizendo que complicaria os esforços de vacinação.

Muitos imunologistas acharam essa declaração um pouco prematura, no entanto. Os dados mostraram uma resposta perfeitamente normal a uma infecção viral, diz Luis Barreiro, da Universidade de Chicago, em Illinois, que estuda a evolução das respostas imunológicas a patógenos. Quando um vírus ataca, ele estimula a proliferação de células B que produzem anticorpos capazes de reconhecer pedaços do vírus. Mas depois que a infecção passa, os níveis de anticorpos geralmente diminuem. “Há muito medo por aí”, diz Miles Carroll, especialista em doenças infecciosas do Public Health England em Porton Down, Reino Unido. “Mas eu acho, no geral, que é uma resposta imunológica bastante robusta.”

Para determinar o quão significativo esse declínio pode ser, os pesquisadores ainda precisam saber quanto anticorpo é necessário para combater o SARS-CoV-2 com sucesso. “Mesmo pequenas quantidades de anticorpos ainda podem ser potencialmente protetoras”, diz Mala Maini, imunologista viral da University College London.

Eles também precisam monitorar os níveis de anticorpos por mais tempo, para descobrir se eles eventualmente se mantêm em uma concentração baixa – como é comum nas infecções virais – ou se continuam a diminuir rapidamente. Dadas essas incógnitas, a virologista Katie Doores, do King’s College London, principal autora de um dos estudos de anticorpos, diz que a cobertura negativa da imprensa sobre seu trabalho a pegou de surpresa. “Todo mundo parece ter dito ‘Argh!’”, Diz ela. “Mas não sabemos que nível de anticorpos são necessários para proteção.”

Planos B e T

Mesmo que os níveis de anticorpos caiam para níveis extremamente baixos, o sistema imunológico geralmente tem um plano de backup. As células B de memória permanecem na medula óssea até o retorno do vírus, quando assumem uma nova identidade como células plasmáticas produtoras de anticorpos. Os dados sobre o papel das células B de memória no combate ao COVID-19 são incompletos – as células são mais difíceis de localizar e contar do que os anticorpos – mas, até agora, as evidências sugerem que elas proliferam, diz Marcus Buggert, imunologista do Instituto Karolinska em Estocolmo. Um estudo recente, que ainda não foi revisado por pares, encontrou células B de memória capazes de produzir anticorpos neutralizantes que reconhecem o SARS-CoV-2 em pessoas que se recuperaram de COVID-19 6 leve .

Além disso, a imunidade não depende inteiramente de anticorpos. As células T podem ser capazes de reconhecer células infectadas por vírus e destruí-las, limitando a propagação do vírus no corpo. Como as células B de memória, as células T são mais complicadas de sondar do que os anticorpos, mas os estudos até agora sugerem que elas são acionadas durante a infecção por SARS-CoV-2. Um estudo recente pesquisou as respostas imunológicas em 36 pessoas em recuperação de COVID-19 e encontrou células T que reconhecem o coronavírus em todas elas 7 . “Parece um vírus que é muito estimulante para as células T”, diz o imunologista Danny Altmann, do Imperial College London. “A maioria das pessoas tem respostas muito boas de células T a ele”.

Promessas de vacinas

Os estudos com células T também estão convergindo para a possibilidade de reatividade cruzada, em que as células T que reconhecem outros coronavírus também reconhecem o SARS-CoV-2. Vários estudos 8 encontraram células T que reagem ao SARS-CoV-2 em amostras de sangue de pessoas que não haviam sido expostas ao vírus. E uma equipe relatou recentemente que algumas dessas células T reagem não apenas ao SARS-CoV-2, mas também a alguns coronavírus do resfriado comum 9 . Os resultados sugerem que pode haver alguma imunidade cruzada duradoura entre esses coronavírus resfriados e o SARS-CoV-2, levando à especulação de que isso poderia ser responsável, em parte, pelas diferenças selvagens na gravidade dos sintomas de COVID-19 entre os indivíduos.

As lições aprendidas com outros vírus também dão motivos para otimismo de que a imunidade ao SARS-CoV-2 será duradoura. Células T contra o vírus responsável pela síndrome respiratória aguda grave (SARS) foram encontradas 17 anos após a infecção 7 . Além disso, o SARS-CoV-2 não parece sofrer mutação tão rapidamente quanto os vírus da gripe, observa Barreiro, que mudam com tanta frequência que é necessária uma nova vacinação a cada ano.

O estudo da Unidade de Resfriado Comum encontrou poucos sinais de esperança para esterilizar a imunidade para seu coronavírus do resfriado comum, mas os resultados também sugeriram que a imunidade poderia ser forte o suficiente para reduzir ou mesmo eliminar os sintomas. A imunidade esterilizante para COVID-19 seria ideal, porque reduziria o risco de pessoas com sintomas mínimos espalharem a infecção amplamente. Mas, a esta altura, uma vacina que pudesse reduzir a mortalidade provavelmente ainda seria útil, diz Alessandro Sette, imunologista também do Instituto La Jolla de Imunologia.

Ao todo, os diversos e às vezes devastadores efeitos do SARS-CoV-2 no corpo e sua facilidade de disseminação o tornaram um inimigo incomum. Mas a resposta do sistema imunológico ao vírus, até agora, trouxe poucas surpresas, diz Barreiro. Nesse caso, ele acrescenta, “enfadonho” é um bom presságio para uma imunidade duradoura. “Ainda há muitas coisas que não sabemos, mas até agora, não há nada realmente único.”

Texto retirado de Nature. doi: 10.1038 / d41586-020-02400-7
Crédito da imagem: KTDesign / SPL

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