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Uma das notícias mais devastadoras que um paciente com câncer pode receber é que o câncer se espalhou para outras partes do corpo.

Mas a professora assistente de engenharia biomédica da Universidade de Utah, Tara Deans, recebeu este ano o prêmio New Innovator do diretor dos Institutos Nacionais de Saúde e um subsídio de US $ 1,5 milhão para desenvolver um método que possa ajudar a impedir a propagação do câncer usando plaquetas de sangue especialmente projetadas para procurar e destruir células tumorais na corrente sanguínea.

A metástase pode ocorrer quando algumas células cancerígenas, chamadas células tumorais circulantes, se separam do local principal do tumor e começam a se espalhar para outras partes do corpo. Uma vez na corrente sanguínea, é difícil impedir que eles se espalhem, em parte porque essas células atraem plaquetas para formar uma capa protetora que ajuda a evitar a detecção.

É como se essas células tumorais usassem plaquetas como capa de invisibilidade para se esconder do sistema imunológico.

Tara Deans, Professora Assistente de Engenharia Biomédica, Universidade de Utah

Com a concessão de cinco anos do NIH, Deans e sua equipe projetarão plaquetas alternativas no laboratório que podem ajudar a impedir que as células tumorais entrem em novos locais por todo o corpo.

O núcleo do laboratório de Deans envolve biologia sintética, a ciência de projetar e construir novas peças e sistemas biológicos para controlar o comportamento celular. Isso é feito através da engenharia de circuitos genéticos para programar células com funções únicas. Os reitores usarão esses circuitos genéticos para controlar as células-tronco e se tornarem plaquetas. Uma grande parte de sua inovação é que, durante o processo de células se tornar plaquetas, ela criará um programa genético para encher as plaquetas com proteínas que matarão as células cancerígenas assim que elas se ligarem às células tumorais circulantes no sangue.

Deans diz que foi levada a se candidatar à bolsa e prosseguir esta pesquisa depois que uma amiga, Jessie Čavar, foi diagnosticada com um tipo de câncer no sangue e procurou Deans para descobrir mais sobre a ciência por trás de sua condição. Naquela época, o laboratório de Deans estava trabalhando no desenvolvimento e construção da tecnologia de plaquetas, mas ainda não a havia vinculado ao câncer. Enquanto estudava sobre a doença de Čavar, Deans aprendeu que as células cancerígenas usam plaquetas para se esconder do sistema imunológico.

“Depois que percebi isso, pensei: ‘Eu tenho a tecnologia para matar essas células!'”, Diz Deans. “Foi isso que me levou a essa pesquisa. Jessie tem e sempre será minha inspiração.”

Deans recebeu seu doutorado em engenharia biomédica pela Universidade de Boston, onde ela construiu um dos primeiros circuitos genéticos em células de mamíferos para controlar dinamicamente a expressão gênica. Ingressou na faculdade em novembro de 2013.

O New Innovator Award do diretor do NIH “apóia pesquisadores de carreira excepcionalmente criativos que propõem projetos inovadores de alto impacto nas ciências biomédicas, comportamentais ou sociais”, de acordo com a agência.

“Estou emocionada por receber esse prêmio”, diz Deans. “Estou muito animada e honrada  por fazer parte de tais inovadores incríveis em nosso país”.

 

Texto traduzido do site News Medical

Imagem: Getty Images/iStockphoto

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