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Cientistas da Faculdade de Medicina, Odontologia e Ciências Biomédicas da Universidade Queen’s de Belfast estão se unindo para desenvolver uma cura para uma doença que pode levar à cegueira em bebês prematuros, graças ao financiamento da instituição de caridade infantil Action Medical Research.

Duas equipes do Centro de Visão e Ciência Vascular da Queen’s estão adotando diferentes abordagens para uma condição chamada Retinopatia da Prematuridade (ROP). A condição pode levar à cegueira em bebês prematuros, colocando os bebês mais jovens, mais doentes e menores em risco, incluindo mais de 3.000 bebês que nasceram mais de 12 semanas no início de cada ano no Reino Unido.

A ROP é causada por vasos sanguíneos nos olhos que crescem anormalmente e causam danos à retina – o revestimento interno sensível à luz do olho. Evidências sugerem que se desenvolve em dois estágios:

  • Estágio 1. Os bebês prematuros têm pulmões pouco desenvolvidos e precisam de oxigênio extra para ajudá-los a respirar. Infelizmente, os vasos sangüíneos que suprem a retina sensível à luz do olho são danificados por esse oxigênio adicional e param de crescer adequadamente, o que significa que a retina não obtém nutrientes suficientes.
  • Estágio 2. Eventualmente, em resposta a esse dano, novos vasos crescem, na tentativa de resgatar a retina, mas são anormais e realmente danificam o olho, causando perda de visão.

A primeira equipe, liderada pela Dra. Denise McDonald, tem o objetivo de combater a doença em um estágio muito inicial, o que minimizará os efeitos prejudiciais da ROP.

A segunda equipe, liderada pelo Dr. Derek Brasil, está investigando se as células-tronco dos próprios cordões umbilicais dos bebês podem ter o poder de reparar os olhos danificados e salvar a visão.

Cerca de um em cada dez bebês com ROP desenvolve doença grave, o que ameaça sua visão. Se isso for detectado precocemente, o tratamento a laser pode salvar a parte mais importante da visão de um bebê – a visão central e precisa que precisamos olhar para frente. No entanto, isso causa perda permanente da visão periférica do bebê e pode induzir miopia. Além disso, nem sempre funciona, o que significa que alguns bebês ainda ficam cegos.

O Dr. Brasil acredita que pode ser possível proteger os bebês da ROP e salvar sua visão, tratando-os com um tipo especial de células-tronco retiradas de seus próprios cordões umbilicais. O Dr. Brasil e seus colegas, a Dra. Michelle Hookham, o Dr. Reinhold Medina e o Diretor do Centro, Professor Alan Stitt, receberam um subsídio de dois anos da Action Medical Research, para realizar este importante trabalho.

Ele disse: “Esperamos que o nosso trabalho de laboratório revele se as células estaminais vasculares tem o potencial de reparar os danos nos olhos dos bebês e salvar a sua visão. Se assim for, é possível que no futuro as células estaminais vasculares possam ser retiradas do próprio bebê”. Se assim for, é possível que, no futuro, as células-tronco vasculares possam ser retiradas do próprio cordão umbilical de um bebê logo após o nascimento e depois cultivadas no laboratório, caso seja necessário tratamento.

Tomando uma abordagem diferente, a Dra. McDonald e sua equipe estão explorando um passo fundamental nos estágios iniciais do processo da doença. Enquanto o tratamento a laser aborda o estágio 2 do processo da doença, impedindo que vasos sanguíneos anormais cresçam, nessa fase a doença já pode ser bastante severa.

A Dra. McDonald e sua equipe estão procurando possíveis novos tratamentos que protejam os vasos sanguíneos da retina do efeito de alto oxigênio que ocorre no primeiro estágio.

Evidências sugerem que certos cofatores protegem e estimulam o crescimento normal dos delicados vasos sanguíneos que suprem a retina, desde que estejam presentes em quantidades suficientes. Em contraste, baixos níveis desses cofatores parecem estar ligados à destruição dos vasos sanguíneos. Os pesquisadores estão investigando o papel de cofatores específicos e formas de melhorar sua função como um possível tratamento para a ROP.

A Dra. Denise McDonald e seu colega, o Dr. Tom Gardiner, receberam uma bolsa de pesquisa de dois anos da Action Medical Research para o projeto.

A Dra. Alexandra Dedman, Gerente Sênior de Avaliação de Pesquisa da Action Medical Research, disse: “Estamos muito satisfeitos em financiar essas duas equipes de pesquisa especializadas em Belfast, que possuem registros de longa data reconhecidos internacionalmente. Seu trabalho nesta área tem o potencial de mudar vidas de bebês em todo o mundo que sofrem desta condição”.

REFERÊNCIAS:

Texto traduzido do site News-Medical.net

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