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Quando o presidente dos Estados Unidos, Donald Trump, adoeceu com COVID-19, seus médicos administraram uma série de medicamentos – alguns comprovados, outros experimentais. Mas há um que o presidente considera uma “cura”: um coquetel de anticorpos contra o coronavírus produzido pela Regeneron Pharmaceuticals em Tarrytown, Nova York.

O poder “curativo” desse tratamento com anticorpos ainda não foi provado. Embora tenha se mostrado promissor em pequenos estudos iniciais em pessoas com sintomas leves de COVID-19, grandes ensaios clínicos ainda não foram concluídos. Enquanto isso, os pesquisadores já estão desenvolvendo tratamentos de anticorpos mais avançados que podem ser mais baratos, mais fáceis de produzir e mais potentes.

“O que você realmente quer é algo tão incrivelmente potente que você quase não precisa”, diz a bioquímica Pamela Björkman, do Instituto de Tecnologia da Califórnia em Pasadena. “Você quer poder dar a todos na casa, ou no hospital, ou na escola, ou no frigorífico que foi exposto.”

Os anticorpos são um componente chave da resposta imune natural do corpo ao SARS-CoV-2, e os pesquisadores estão correndo para desenvolver terapias que aproveitem sua capacidade de se ligar diretamente às proteínas virais e impedir a replicação do vírus. Uma maneira de fazer isso é usando plasma sanguíneo de pessoas que estão se recuperando de COVID-19para transferir os anticorpos que eles produziram para outra pessoa. Outra é fabricar e produzir em massa anticorpos específicos contra o vírus que poderiam complementar a resposta imunológica do corpo. Essa abordagem tem se mostrado bem-sucedida contra outras doenças: em 14 de outubro, a Food and Drug Administration (FDA) dos EUA aprovou um coquetel de três anticorpos específicos, também produzidos pela Regeneron, como tratamento contra o vírus Ebola, após ter mostrado reduzir as mortes do vírus na República Democrática do Congo.

Sucesso de teste inicial

Regeneron e Eli Lilly em Indianápolis, Indiana, agora lideram a corrida no desenvolvimento de tratamentos com anticorpos contra COVID-19. Cada um está testando seus próprios anticorpos proprietários e solicitou uma Autorização de Uso de Emergência do FDA com base em estudos iniciais promissores. A primeira terapia de anticorpos da Eli Lilly reduziu as visitas ao hospital, de 6% no grupo placebo para 1,7% naqueles que receberam a droga; A combinação de 2 anticorpos da Regeneron reduziu os sintomas e as cargas virais.

A principal esperança é que as terapias com anticorpos possam impedir o COVID-19 leve de se tornar grave. Há menos otimismo de que os tratamentos mudarão o jogo para casos graves de COVID-19 – quando o dano é causado não apenas pelo vírus, mas também pela resposta imunológica do corpo a ele. “Não consigo imaginar o quão animado eu ficaria se esses medicamentos estivessem disponíveis e se provassem confiáveis”, diz o médico infectologista Myron Cohen, da Universidade da Carolina do Norte em Chapel Hill.

Pelo menos dez anticorpos COVID-19 estão sendo testados em ensaios clínicos; muitos mais estão em desenvolvimento. Considerando o quão bem esses anticorpos se ligam às proteínas SARS-CoV-2, muitos desses candidatos provavelmente oferecem algum benefício para pessoas com COVID-19, diz o químico Zhiaqiang An, do Centro de Ciências da Saúde da Universidade do Texas em Houston. “Pode haver diferenças de grau”, diz ele, “mas a maioria desses anticorpos pode ter algum tipo de eficácia”.

E os pesquisadores estão descobrindo maneiras de minimizar as chances de o vírus se tornar resistente a esses tratamentos. Quando apenas um anticorpo é usado, pode ser possível que o vírus desenvolva mutações – no local de ligação, por exemplo – que permitem que ele evite o anticorpo. Os tratamentos que combinam vários anticorpos, como a terapia Regeneron que Trump recebeu, podem diminuir a chance de isso acontecer, direcionando o vírus com vários anticorpos que se ligam a diferentes locais.

Ainda assim, existem desvantagens. Os anticorpos são caros e difíceis de fazer e são administrados em doses relativamente altas. Vários pesquisadores que conversaram com a Nature destacaram os 8 gramas de anticorpos – a dosagem mais alta testada em testes clínicos – que Trump recebeu. “É uma dose enorme”, diz o virologista Gerald McInerney, do Instituto Karolinska em Estocolmo. “Mesmo se funcionasse, com uma dose de 8 gramas, seria incrivelmente caro.” Mesmo as doses mais baixas que estão sendo testadas – a mais baixa do Regeneron é de 2,4 gramas – seriam altas demais para uso generalizado como um tratamento preventivo, diz Björkman.

Anticorpos de alpacas

McInerney e outros estão trabalhando para desenvolver pequenas moléculas semelhantes a anticorpos chamadas nanocorpos, baseadas em um tipo de anticorpo produzido naturalmente por alguns camelídeos, incluindo lhamas e alpacas. Os nanocorpos são mais fáceis de fazer e muitas vezes podem ser produzidos em células bacterianas que são muito mais baratas de crescer e manter do que as células de mamíferos necessárias para a produção normal de anticorpos. No ano passado, o FDA aprovou o primeiro nanocorpo terapêutico , chamado caplacizumab, um tratamento para uma doença rara de coagulação.

Alpaca Tyson, mostrado aqui em um campo na Alemanha, foi imunizado com proteínas de coronavírus
Os pesquisadores imunizaram Tyson, a alpaca, com proteínas do coronavírus e isolaram os nanocorpos que ele produziu. Crédito: Nicola Goelzner

Mas a tecnologia ainda é relativamente nova, e os tratamentos com nanocorpos COVID-19 seguem os anticorpos convencionais na clínica. A equipe de McInerney isolou um nanocorpo contra uma proteína SARS-CoV-2 crucial chamada Spike de uma alpaca chamada Tyson. Eles desenvolveram o anticorpo para melhorar sua atividade, estabilidade e probabilidade de funcionar em pessoas, mas ainda não o testaram em animais.

Alguns pesquisadores esperam desenvolver nanocorpos que possam ser aerossolizados e inalados, para proteger diretamente os principais locais de infecção por coronavírus: o nariz e os pulmões. Em Xangai, China, a Novamab Biopharmaceuticals estava originalmente desenvolvendo nanocorpos inalados para tratar asma, mas mudou para o desenvolvimento de nanocorpos COVID-19. A empresa agora está procurando parceiros internacionais – especialmente em regiões onde o COVID-19 é predominante – para ajudá-la a avançar para os testes clínicos, diz Yakun Wan, fundador e presidente-executivo da empresa.

O bioquímico Peter Walter, da Universidade da Califórnia, em San Francisco, espera que a abordagem inalável permita que tais nanocorpos sejam eficazes em doses muito mais baixas do que as necessárias para os anticorpos padrão, que são injetados e devem viajar através do sangue até o local onde estão necessário. “Prevemos que será usado como spray profilático antes de você entrar em um avião ou ir a uma festa”, diz Walter, que está trabalhando em um desses nanocorpos.

“Estamos muito longe” de mover esses nanocorpos para a clínica, diz o biofísico Raymond Owens, da Universidade de Oxford, no Reino Unido. “Mas estou cautelosamente otimista.”

Texto retirado de Nature.

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